Jüngste Marsvulkane hätten das Leben unterstützen können, finden Forscher

Anonim

Es scheint, dass der Mars einst ein viel aufregenderer Planet war. Zwar gibt es heute Staubstürme und mögliche Wasserlecks, aber vor Milliarden von Jahren war es ein dramatischer Ort mit riesigen Vulkanen, einem riesigen Canyon-System und sich verzweigenden Flusstälern.

Aber jetzt haben planetare Wissenschaftler geologisch gesehen, was wie jüngst geformte Vulkane aussieht. Interessanterweise könnten sie einmal die perfekte Umgebung für mikrobielle Lebensformen geschaffen haben, um zu gedeihen.

Mars Olympus Mons ist der größte Vulkan des Sonnensystems - 22 km hoch und mehr als 500 km. Es begann vor über 3 Milliarden Jahren zu wachsen, aber einige Lavaströme hoch an seinen Flanken scheinen so jung zu sein wie 2 Millionen Jahre, was durch das relative Fehlen überlappender Einschlagskrater zu beurteilen ist. Durch Asteroideneinschläge verursachte Krater zeigen, wie alt eine Oberfläche im Sonnensystem ist - je mehr Krater sie haben, desto länger ist sie. Jedoch kann frische Lava von einem Vulkan ehemalige Krater begraben und diese Uhr zurücksetzen.

Dies ist genau das, was in Olympus Mons passiert ist und in der Tat mehrere seiner Nachbarn, was bedeutet, dass diese Vulkane wahrscheinlich nicht ausgestorben sind. Vielleicht können sie in der Zukunft sogar noch etwas Lava auspressen, obwohl wir vielleicht noch einige Millionen Jahre warten müssen, bis es passiert.

Auf der Suche nach kleinen Vulkanen

Aber gibt es immer noch Vulkane auf dem Mars? Wo sind die jüngsten, die Vulkane, die zuletzt entstanden sind? Forscher haben zuvor verschiedene Gruppen von kleinen und offensichtlich ziemlich jungen "Zapfen" entdeckt - symmetrische Hügel mit Gipfelkratern - aber ihre Herkunft war schon immer umstritten. Sie könnten wahre Vulkanausbrüche sein, aber sie könnten auch "Schlammvulkane" sein, die durch den Ausstoß von Schlamm aus dem Boden oder "wurzellose Kegel" gebildet werden, die durch Explosionen entstehen, die durch Lava verursacht werden, die über nassen oder eisigen Boden fließt.

Jetzt zeigt eine Studie eines tschechisch-deutsch-amerikanischen Teams unter der Leitung von Petr Brož überzeugende neue Beweise, die überzeugende neue Beweise dafür liefern, dass zumindest einige davon echte Vulkane sind. Brož und sein Team untersuchten Kegel in Coprates Chasma, dem tiefsten Teil des Mars Valles Marineris Canyon Systems. Dies ist weit entfernt von irgendeiner der vulkanischen Hauptprovinzen des Mars und deutet darauf hin, dass Magma aus dem Inneren durch alte aber reaktivierte Brüche im Canyon-System ausgebrochen ist.

Die Forscher sind überzeugt, dass es sich um echte Vulkankegel handelt, ähnlich den gewöhnlichen Vulkanen auf der Erde, die als Schlackenkegel und Tuffkegel bekannt sind. Sie stützen sich dabei auf die feinen Schichten, die an der Innenseite der Kraterwände sichtbar sind, auf Bildern der HiRISE-Kamera (hochauflösendes Imaging Science Experiment) des Mars Reconnaissance Orbiters (MRO) der NASA und anderer Beweise. Das Detail in den Bildern ist ausreichend, um zu zeigen, dass der Kegel ähnlich wie in Tuff-Kegel auf der Erde aus Schichten aufgebaut ist.

Die Kegel selbst sind bisher zu klein, um Einschlagskrater zu zählen, aber Krater-Datierungen des umliegenden Geländes (die im Alter ähnlich sein würden) kommen bei etwa 200 bis 400 Millionen **** Jahren vor - um die Zeit riesige Amphibien und früh Dinosaurier durchstreiften die Erde. Auf unserem Planeten werden Kegel wie diese in einer einzigen Eruptionsphase (die Wochen oder Monate dauern kann) gebaut, so dass dieses Datum fast sicher die Geburt dieser kleinen Vulkane sowie deren Untergang bestimmt.

Die Kegel müssen durch explosive Eruption von Lava, von der Größe eines Korns zu der eines Ziegels, von einem zentralen Luftloch gebaut worden sein, den Kegel Schicht für Schicht wachsen lassen, bis er seine endgültige Höhe erreicht hat. Jede Konusoberfläche kann "gepanzert" sein, da diese Gerinnsel noch heiß genug auf den Boden treffen, um sie teilweise zu verschweißen und zu schützen. Dies könnte für ihr frisches Aussehen verantwortlich sein, im Gegensatz zu Schlammvulkanen, die anfälliger für Erosion sind.

Die Ergebnisse sind aus vielen Gründen spannend. Der Vulkanismus auf dem Mars deutet darauf hin, dass es auf dem Planeten immer noch vulkanische Aktivitäten gibt - und es könnte noch immer Vulkane geben, die sich heute bilden.

Astrobiologisches Potenzial

Bisher hat das Team mithilfe eines MRO-Reconnaissance-Imaging-Spektrometers für Mars (CRISM) kompositorische Informationen von nur einem der Kegel erhalten. Dies zeigt die Anwesenheit eines Minerals namens Opalin Silica sowie Sulfat-Mineralien, was darauf hindeutet, dass die heißen Gesteine, ob vor oder nach dem Ausbruch, mit marsischem Grundwasser reagiert haben.

Wenn das so wäre, hätte es, wenn auch nur kurz an jedem Vulkan, eine geeignete Mischung aus Wasser, Wärme und chemischer Energie geben können, um mikrobielles Leben zu unterstützen, wie es in heißen Quellen auf der Erde vorkommt. Angesichts der Tatsache, dass die Zapfen in dieser Studie mindestens 200 Millionen Jahre alt sind, ist es unwahrscheinlich, dass sie heute Leben beherbergen, aber sie wären gute Ziele für die Suche nach fossilen Mikroben mit minimalem Risiko, ein aktives Ökosystem zu kontaminieren.

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