Cracking die Geheimnisse des schwer fassbaren, majestätischen Walhai

Anonim

Es ist der größte Hai - und der größte Fisch - im Meer, oft in warmen Gewässern rund um den Globus mit seinem riesigen Mund agape in der Suche nach dem Abendessen zu finden.

Doch trotz seines unansehnlichen Aussehens hat der Walhai nur winzige, fast nutzlose Zähne und ist manchmal so fügsam, dass ganze Schiffsladungen von Menschen neben dem rätselhaften, gefleckten Biest schwimmen können. Es ist auch eines der am wenigsten verstandenen Tiere in den Ozeanen.

In einem Versuch, einige der beständigsten Geheimnisse zu lösen, verbrachte eine Gruppe von Wissenschaftlern mehrere Wochen mit dem Tauchen mit Walhaien auf den Galapagos-Inseln im letzten Sommer und Herbst. Sie probierten einige nie zuvor verwendete Techniken an der Spezies in der Wildnis aus: Blutproben nehmen und Ultraschalluntersuchungen machen, während sie wild unter Wasser neben ihnen schwammen.

Hier ist, was über diese massiven Meerestiere bekannt ist und was Wissenschaftler noch herausfinden wollen:

WALEN ODER HAIFISCH?

Während sie Walfische vergleichbar sind, sind Walhaie Haie. Sie werden normalerweise größer als ein Doppeldeckerbus: zwischen 6 und 16 Metern und mehr als 20 Tonnen. Die riesigen Walhaie sind aber als Filterfresser nur für Plankton, Fischeier und kleine Fische gefährlich.

Die sanften Riesen sind nicht besonders schnell im Vergleich zu anderen Haien, aber eine einfache Welle ihres Schwanzes treibt sie schneller durch das Wasser, als jemals ein Mensch schwimmen könnte. Sie haben breite, flache Köpfe und ihre gesamten dunkelblauen Körper sind mit Punkten bedeckt, die als Tarnung unter Wasser dienen.

Nach Jahren der Jagd durch Fischer sind Walhaie gefährdet und vom Aussterben bedroht.

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Walhaie bevorzugen warmes Wasser und werden oft an Standorten auf der ganzen Welt gefüttert, einschließlich Australien, den Philippinen, Mexiko und sogar in den Ölfeldern vor der Küste von Katar.

Hunderte von Walhaien - hauptsächlich junge Männchen - versammeln sich zu bestimmten Zeiten des Jahres in diesen Gebieten, um Fischeier zu schöpfen. Es ist unbekannt, wo erwachsene Frauen sich dann ernähren.

Die Weite des Ozeans macht die scheuen Tiere normalerweise schwer zu finden - Jacques Cousteau hat in seinen jahrzehntelangen Erkundungen nur zwei gesehen.

Spurweite von Walen

Meeresbiologen haben in den letzten Jahren Walhaie markiert, um ihre Bewegungen zu verfolgen. Andere versuchen, Fragen zu ihren Lebens- und Fortpflanzungszyklen zu beantworten. Nur ein schwangerer Walhai wurde jemals gefunden: 1995 wurde vor der Küste Taiwans ein toter Walhai mit 300 Embryos im Inneren gefunden, alle in unterschiedlichen Entwicklungsstadien.

"Die Millionen-Dollar-Fragen sind wo sie sich paaren, jagen und wo leben ihre Jungen?" sagte Jonathan Green, Direktor des Galapagos Whale Shark Project.

Eine internationale Datenbank wurde gestartet, um durch ihr markantes Punktmuster möglichst viele Walhaie zu identifizieren. Jeder Hai hat eine einzigartige Konfiguration von Punkten, die wie ein Fingerabdruck wirken. Mehr als 8.000 Haie wurden bisher geloggt. Weil Wissenschaftler es sich nur leisten können, jedes Jahr ein paar Wochen auf den Galapagos-Inseln zu verbringen, sind sie auf Fotos angewiesen, die Taucher machen, um herauszufinden, was die Walhaie vorhaben. Bislang wurde keiner der auf den Galapagos gesichteten Haie irgendwo anders gesehen.

Forscher in den USA und Japan arbeiten auch daran, das Walhai-Genom zu sequenzieren.

GALAPAGOS TAUCHT

Die Galapagosinseln gehören zu den wenigen Orten auf der Welt, an denen vermutlich schwangere Walhaie regelmäßig gesichtet werden. Mehr als 99 Prozent der im vulkanischen Archipel identifizierten Haie sind weiblich und viele haben einen geschwollenen Bauch, der vermuten lässt, dass sie es erwarten.

Einige Wissenschaftler glauben, dass die Walhaie die Galapagos-Inseln durchwandern, vielleicht in extreme Tiefen nahe der nördlichsten Insel oder zum offenen Ozean nahe dem Äquator, um gebären zu können. Jeder Ort würde wahrscheinlich die Sicherheit ihrer Nachkommen vor Fressfeinden gewährleisten, bis sie groß genug sind, um allein zu überleben.

Eine weitere Theorie besagt, dass Walhaie vielleicht Peru näher kommen lassen - nachdem kürzlich zwei neugeborene Walhaie in der Fischerei gefunden wurden.

ERGEBNISSE

Wegen der Schwierigkeit, eine ärztliche Untersuchung an einem frei schwimmenden Walhai durchzuführen, erhielten die Forscher nur zwei Blutproben, die noch nicht getestet wurden. Die Ultraschalluntersuchungen waren nicht schlüssig und Green sagte, dass leistungsfähigere Maschinen benötigt werden. Die meisten Ultraschallgeräte für Tiere sind für Bauchwände vorgesehen, die 1 bis 2 Zoll dick sind - aber die Bauchwand eines Walhais ist etwa 8 Zoll groß.

"Als wir anfingen, diese großen Tiere zu studieren, wusste niemand, wie man das macht", sagte Green. "Jetzt, da wir bessere Technologie und mehr Erfahrung haben, werden wir hoffentlich in der Lage sein, einige der grundlegenden Fragen bald zu beantworten."

Neben Blut- und Ultraschalltests konnten Wissenschaftler sieben Haie erfolgreich markieren. Obwohl es nicht viele sind, ist es wichtig, da so wenige Walhaie verfolgt werden. Der Druck von tiefem Wasser kann dazu führen, dass Tags abfallen, wenn die Haie unter 2.000 Meter tief tauchen, was die Tiere oft tun, wenn sie lange Strecken zurücklegen oder möglicherweise gebären. Aber alle Migrationsdaten, die die Wissenschaftler sammeln, wenn Haie in flacheren Tiefen bleiben, können helfen, ein Bild vom Lebenszyklus der Haie zu machen.

Green und Kollegen planen weitere Expeditionen zu den Galapagos-Inseln noch in diesem Jahr, um ihre Forschung fortzusetzen, einschließlich mehr Blutproben und Satellitenmarkierung.

"Wenn Sie so wenige Datenpunkte haben, ist jeder einzelne Hai wichtig", sagte Robert Hueter, Direktor des Zentrums für Haifischforschung am Mote Marine Laboratory in Florida, der nicht Teil der Galapagos-Forschung war. "Diese sind nicht wie Goldfische, wo man Probengrößen von Hunderten gleichzeitig bekommen kann."

WARUM ES WICHTIG IST

In den letzten 75 Jahren wurde die große Mehrheit der Walhaie von Menschen zur Nahrungssuche gejagt und ihre Anzahl sinkt immer noch, sagte Simon Pierce, Chefwissenschaftler der Marine Megafauna Foundation.

Einige Biologen befürchten, dass der Klimawandel die Haie verletzen könnte, indem sie ihre Nahrungsversorgung reduziert: Steigende Meerestemperaturen könnten weniger Plankton bedeuten.

"Wenn wir die Dinge tun, die notwendig sind, um die Walhaie zu erhalten, werden wir den Ozean selbst erhalten", sagte Simon Thorrold vom Woods Hole Oceanographic Institute in Massachusetts.

Für Green, der das Galapagos-Projekt leitet, ist es persönlicher. "Selbst nach Jahren des Tauchens mit Walhaien bekomme ich jedes Mal eine Gänsehaut, wenn ich diesen riesigen blauen Schatten im Wasser sehe. Es ist eine unglaublich emotionale Erfahrung."

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